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BOLETIN ENCIENDE - Nº 28 | Octubre 2015

Los premios Nobel de 2015

Por Paloma Fernández


Como todos los años, desde 1901 y durante el mes de octubre, se han hecho públicos los nombres de los galardonados en las diferentes categorías.

En esta edición el premio Nobel de Física ha sido concedido conjuntamente a dos investigadores, Takaaki Kajita y Arthur B.McDonald por el descubrimiento de las oscilaciones en los neutrinos. El hecho de que los neutrinos presenten dichas oscilaciones es de importancia capital para entender algunas de sus propiedades como, por ejemplo, que son partículas con masa.


¿Qué es un neutrino?

La existencia de estas partículas fue postulada por Wolfgang Pauli en 1930 para explicar la aparente pérdida de energía en una reacción de desintegración de neutrones. De acuerdo con las predicciones de Pauli, la partícula en cuestión no tendría masa ni carga. Su existencia fue probada en 1956 por Clyde Cowan y Frederick Reines, y ya en 1962, Leon Max Lederman, Melvin Schwartz y Jack Steinberger probaron que existían diferentes clases (se habla de "sabores”) de neutrinos.

¿A qué nos referimos con las oscilaciones del neutrino? Alrededor del año 2000 el prof. Kajita, de la Universidad de Tokio, descubrió que los neutrinos en su trayecto desde la atmósfera hasta el detector Super-Kamiokande, cambiaban de identidad, de "sabor”; experimentaban una metamorfosis solo explicable en partículas que poseyeran masa.

Esto cambia la percepción del funcionamiento último de la materia y posiblemente supondrá un cambio crucial en nuestra visión del Universo, poniendo límites a la validez del modelo estándar.

Después de los fotones, las partículas de luz, los neutrinos son las partículas más numerosas en todo el cosmos, aunque tienen fama de ser las partículas más esquivas de la Naturaleza.


El premio Nobel de Química ha sido compartido por tres investigadores Tomas Lindahl, Paul Modrich y Aziz Sankar por sus estudios sobre la reparación del DNA. Lo que han conseguido estos investigadores es trazar un mapa a nivel molecular que ilustra el proceso de reparación del DNA por parte de las células. Estos procesos de reparación están teniendo lugar de manera constante en los seres vivos y tienen como misión no solo reparar los fragmentos del DNA que puedan resultar dañados, sino preservar la información genética contenida en ellos.

Son muchos los factores que dañan nuestras cadena del DNA a lo largo de nuestra vida : externos como la radiación UV, los radicales libres o distintas sustancias carcinógenas, o internos , cambios espontáneos que tienen lugar en las células o defectos ocurridos durante la duplicación del DNA en el proceso de división celular (varios millones de veces al día en el caso del cuerpo humano).


¿Cuál ha sido el papel de los laureados?

Hasta los años 70 del siglo XX, se creía que el DNA era una molécula muy estable, sin embargo Tomas Lindahl demostró que el DNA decae a un ritmo que habría hecho imposible el desarrollo de la vida, a menos que existiera un mecanismo de reparación a nivel molecular que contrarrestara este proceso de degradación; en particular el proceso de reparación por escisión de bases.


Por su parte Aziz Sankar descubrió los mecanismos de reparación por escisión de nucleótidos. Defectos en estos mecanismos de reparación predisponen a la aparición de cáncer de piel como consecuencia de la exposición a la luz solar.

Finalmente, Modrich ha demostrado cómo las células corrigen los errores producidos durante la replicación del DNA. Este mecanismo de reparación del desajuste (mismatch repair) reduce en más de 1000 veces la frecuencia de aparición de errores de replicación, que están detrás de algunas enfermedades congénitas, como es el caso de una variedad hereditaria de cáncer de colon.

 

El premio Nobel de Medicina y Fisiología ha sido concedido a dos descubrimientos distintos. Por una parte, han sido galardonados William C. Campbell y Satosi Ōmura por sus estudios sobre nuevas terapias contra las infecciones causadas por parásitos. Por otra parte, Youyou Tu ha sido reconocida por sus trabajos en la terapia contra la malaria.


Las enfermedades causadas por parásitos han constituido una plaga para la Humanidad desde hace milenios, siendo una de las principales causas de enfermedad y uno de los mayores problemas de salud a nivel global.

Las enfermedades parasitarias afectan sobre todo a las poblaciones más pobres y constituyen la principal barrera para mejorar su nivel de vida y bienestar.

En el caso de Campbell y Ōmura se reconoce el trabajo y el descubrimiento de un nuevo medicamento, avermectin, cuyos derivados han rebajado considerablemente la incidencia de enfermedades como la oncocercosis (ceguera de los ríos) y la filariasis linfática. Este nuevo medicamento es también eficaz para un gran número de enfermedades infecciosas provocadas por parásitos.

Youyou Tu ha descubierto la artemisinina, un fármaco que ha demostrado su eficacia en el tratamiento de la malaria, en particular reduciendo los índices de mortalidad en ratones enfermos.


Los premios Nobel de Economía tienen una historia más corta que los anteriores, ya que se empezaron a conceder en 1969, por parte del Sveriges Riskbank (Banco Central de Suecia), para celebrar su tercer centenario, aunque posteriormente pasó a ser concedido por la Academia consumo, pobreza y bienestar. Este año le ha sido concedido a Angus Deaton.

Sus estudios han servido para transformar los campos de la microeconomía, macroeconomía y desarrollo económico a través de la relación de los parámetros o sucesos macro con las decisiones y elecciones de los individuos. Plantea tres preguntas básicas en torno a las que realiza sus análisis.


¿Cómo distribuyen los consumidores sus gastos? Contestando a esta pregunta se pueden explicar y predecir los patrones reales de consumo, pero la respuesta también es crucial para evaluar las reformas políticas, fiscales etc. En sus primeros trabajos, en la década de 1980 desarrolló un modelo de demanda "casi ideal”, flexible y simple que le permitía estimar las necesidades de los diferentes bienes de consumo en función de los patrones elaborados. Actualmente este modelo es una herramienta estándar tanto desde el punto de vista académico como de políticas económicas reales.

La segunda pregunta se refiere a ¿cuánto gasta y cuánto ahorra la Sociedad? En sus estudios ha probado la importancia del análisis de los datos individuales para desentrañar los patrones escondidos en los agregados de datos que se tienen de grupos de población.

La tercera parte de sus estudios se refiere a ¿cuáles son los mejores indicadores de los niveles de pobreza y bienestar? Como en sus estudios anteriores, se fija en la importancia de los datos obtenidos a nivel individual, consumo familiar, relación entre ingesta de calorías e ingresos, discriminación de género en la familia, y utiliza estos datos como parte de los análisis de datos agregados habituales en los estudios económicos, para predecir futuros comportamientos y mejorar las políticas económicas y sociales.


* Las imágenes de los artículos son de la página oficial de la Fundación Nobel. Excepto la del DNA, autor: Chromosome zh.svg.

Para saber más

- Premio Nobel de Física
..Lectura recomendada: Los camaleones del espacio (en inglés).

- Premio Nobel de Química
..Lectura recomendada: Reparación de ADN-estabilidad química para la vida (en ..inglés).

- Premio Nobel de Medicina y Fisiología
..Lectura recomendada: Resumen de prensa Fundación Nobel.

- Premios Nobel de Economía
..Lectura recomendada: Consumo grande y pequeño (en inglés).

Esta noticia ha sido preparada por Paloma Fernández Sánchez, del Departamento de Física de Materiales, Facultad de Ciencias Físicas (Universidad Complutense de Madrid).